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Deux personnalités emblématiques
De la conservation à la restauration

Prosper Mérimée et Eugène Viollet-le-Duc
Dès 1840, Prosper Mérimée choisit Viollet-le-Duc pour restaurer l'église de la Madeleine à Vézelay. Ce dernier n'a alors que 26 ans, il choisit d'ajouter des contreforts à la nef pour éviter l'écartement des voûtes. Son intervention sauvera l'édifice alors que les études précédentes concluaient à sa démolition.

Viollet-le-Duc a toujours une démarche historique et analytique des édifices sur lesquels il intervient. Ses principaux chantiers porteront sur l'église Saint-Nazaire à Carcassonne, Notre-Dame-de-Paris, la Sainte Chapelle, la cathédrale de Clermont-Ferrand, le Château de Pierrefonds, le château de Coucy.

Il marquera profondément le service des monuments historiques au sein de la commission du même nom.

Architecte théoricien, il publiera de nombreux ouvrages parmi lesquels, le Dictionnaire raisonné de l'architecture qui fait toujours autorité ou encore ses Entretiens, ouvrage de référence où il donne huit leçons destinées aux architectes modernes. Des mouvements architecturaux, comme l'école de Chicago aux Etats-Unis, se réclameront de son approche.

Les restaurations de Viollet-le-Duc seront pour certaines d'entre elles fortement contestées par des archéologues ou des historiens de l'architecture. Dans son dictionnaire il donne la définition suivante de la restauration : « Restaurer un édifice, ce n'est pas l'entretenir, le réparer ou le refaire, c'est le rétablir dans un état complet qui peut n'avoir jamais existé à un moment donné. » Une approche certes contestable, mais qu'il faut remettre dans le contexte de son époque.  
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